再论开源

几年前我写过一些关于开源的想法,如今再来看开源,我觉得问题已经不在说教上,而是在趋势上。倒退十年或更久,那时候程序员相对还比较稀缺,软件闭源开发出来之后别人模仿的成本高,而这些年计算机教育的普及让码农数量变得越来越多,更多人懂编程了,模仿的成本大幅下降。写软件作为谋生的目的已经在弱化,更多的是为了自己的实际需求,或社区名声:你不开源?好,那我操起键盘重写一个好了,你自己觉得凉快就永远在那里呆着吧,哥不等你了。

Sublime Text是一款据说有超级牛力的文本编辑器(不开源),可是它几个月不更新用户就受不了了,马上有人操起键盘重写了一个,Github上点赞的一路飙升到5000多。程序员就是这样的动物,控制狂,啥事儿都想控制。如果他没有办法影响一款软件,逼急了他就拿键盘投票。这样会诞生优质开源软件,当然不可避免也会造成各路兵马混战,浪费人力。所以当今的程序主们必须转向合作的模式,没有谁能永垂不朽。Github合并请求(Pull requests)给这样的合作提供了方便的平台,让每个有能力、有意愿的用户都能揣着代码来投票,而不是传统的一个或少数几个开发者和一群用户在邮件群里战斗。

开源的含义已经不是开放源代码,而是开放态度。在这方面,有几位R核心团队成员的态度糟糕透顶,当年的R & R(Ross/Robert)开源的成功如今变成了另一个姓氏以R开头的日不落教授的霸权(就不用说是谁了,大家都知道),这让R陷入一个尴尬的境地。如谢梁大侠所预测的,R的竞争对手已经不是SAS,而是Python,我对此表示完全同意。如果R核心团队能有更开放的态度,也许还有希望和Python在统计领域一搏,毕竟有强大的先发优势,但如今我们只能面对Python神教的不断奚落去曲线救国,R本身我们动不了,只能从R包入手。

什么是开放态度呢?R核心团队多年不加新人了,近年加入的是Uwe Ligges,因为他维护CRAN的Windows编译很多年了,估计深得教授欢心(一样的倔强脾气),我不觉得他加入能有多大的实质性贡献。Radford Neal在百般无奈下自己开发了pqR,因为R核心团队要么不搭理他的建议,要么过很久才有一个人出来说话。像这样有计算机背景而且做贝叶斯的人(这样的人更注重计算速度)才是R核心团队最需要添加的人,而不是整天捣鼓出更多R CMD check的规则,把R包作者赶得鸡飞狗跳。

要论R团队中最具有开放态度的人,我认为是Douglas Bates,前些日子他无情吐了CRAN一脸,然后华丽转身投入Julia阵营了。CRAN承认也好,不承认也好,它对用户的伤害是显而易见的。公平地讲,CRAN这帮人当然也有着不可否认的巨大的的历史贡献,所有人都该感激。教授经常抱怨有些用户不尊重他的劳动,我觉得这有什么好抱怨的呢,林子大了总是这样的,有些人确实很无礼,但有些人只是不懂规则而已,并不是有心冒犯,话说回来,谁让你制定那么多规矩呢,不是所有人都有闲心去读懂那长篇大论的CRAN政策的。很多规则本来都可以通过自动化的方式解决而不必写出来,CRAN非要坚持以古老的邮件加FTP方式维护,管理者和作者都累都烦,却又都没错,都没错的时候打仗是最激烈的,这就要了命了。有时候教授也在玻璃房子里扔石头,修正R的bug的借用了别人的代码不致谢(好吧,有可能是看了别人的补丁然后自己闭眼重写出来的),还要顺便抹黑另一个R包,我不知道他为什么那么恨维克汉姆,我不是维大人的粉丝,但我觉得真没必要这么深仇大恨。

开放态度也包括使用开放的工具,包括版本控制工具和交流工具,而变化总是让人感到痛苦。指望R搬到GIT世界可能希望不大,习惯SVN的人似乎总是与GIT势不两立(从此可以看出LyX团队的开放精神),其实GIT要是没有Github撑腰,可能也火不起来,好东西要火起来除了确实是好东西之外,还需要合适的介质,就如同LyX之于LaTeX,RStudio之于R,Markdown之于可重复研究——尽管后者是实质,前者是表象,用户天生就是外貌协会的,再好的东西只要不好看就没戏。再说交流工具,邮件列表是传统工具,我认为它应该退出历史舞台了,弊病太多,作为吐嘈达人,我又忍不住吐了邮件列表一脸

总而言之,我觉得开源世界的大致势头就是:老一辈倾向于系统控制狂,什么邮件系统版本控制系统bug报告系统,统统自己配置,但现在的系统越来越先进和复杂,想要控制整个系统需要花费越来越多的精力,这些杂碎的事情将耗尽主力队员的精力,而且越来越落后;新一辈摩拳擦掌,虽然经验不足,但解决局部区域的问题还是可以的,而且能有效利用更现代化的工具提高生产力和影响力。未来自由软件的竞争,将不仅是专业实力的竞争,更是综合素质的竞争。在你尽情鄙视社交网络和各种酷炫网站并坚守“一切皆纯文本文件”的时候,你也会被时代浪潮淹没。不公平?确实不公平,但事情就是这样。

谢益辉 /
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